零售業導入AI 省下1個「蘋果」產值

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2019/03/20 第426期  |  訂閱/退訂  |  看歷史報份  |  能力雜誌網站

精選文章 零售業導入AI 省下1個「蘋果」產值
讓過去留在過去 美國鋼鐵城第二人
 

零售業導入AI 省下1個「蘋果」產值
文/胡林

存貨過多(Overstocking)與庫存不足(Understocking),令物流業與零售業者傷透腦筋,不僅造成龐大的資源浪費,也使業者每年損失巨額的成本。原因就在於流程,未能從消費端到供應鏈精確掌握每個環節的需求。過去儘管有大量可用的解決方案和方法,零售業者仍然難以準確且及時的進行需求預測,而且隨著電子商務的欣欣向榮,使當前的挑戰更加複雜,因為購物者可以從各種更方便的選項中做出選擇。預測不準確,對整個供應鏈都會產生不利影響,但今日零售商在面對零售中斷時有更好的預測配備,就是透過人工智慧(Artificial Intelligence, AI)和機器學習(Machine Learning)。

浪費1.1兆美元

近年來機器人雖已在電子商務和其他與商業有關的倉儲中占有一席之地,但未來幾年將會在物流業中扮演更重要的角色。隨著機器學習和AI技術的日益風行,這些軟體和演算法可望降低存貨過多和庫存不足的風險,還能為零售商帶來提昇營收等其他好處。根據全球零售顧問業者IHL集團的報告,存貨過多使零售商每年損失約達4,700億美元;而庫存不足的代價更高,全球業者每年付出的成本約為6,300億美元,總共約1.1兆美元,約略等於Apple的市值。全球電商龍頭Amazon也不能免俗,但它已經透過演算法來預測消費者對多達數億種產品的需求,來提前緩解這2大棘手問題,而且通常可以提前至18個月前就預測需求。

IHL的報告也指出,越來越多供應鏈使用AI,透過「更佳的預測」改善庫存管理和需求預測,能為業者同時騰出現金和存儲空間。例如:主打幫生鮮超市和零售商提供食品儲存的公司,透過AI的「智慧放置」(Smart Placement)將倉儲效率提高了約20%。所謂的「智慧放置」,是為貨物裝運提供訊息和預測,而這是物流過程中最耗費人工與時間的部分。

基本上,透過機器學習和AI演算法,可以把很少人問津的產品放在最下面,而把賣的很好或詢問度很高的產品放在最上面。IHL集團的分析並顯示,此舉可使業者降低絕大多數的線上訂單完成時間,而全球大多數零售倉儲業者可能會在2030年之前完全自動化,AI將在其中發揮重要作用。除了節省成本與增加營收外,根據Statista的調查結果,零售業者認為使用AI的好處還包括提高生產力、更明智的商業決策、更快解決企業問題、使流程及作業自動化、拓展員工的知識及技能、更快速運送新產品及服務、預測與規範性分析,以及提昇創新等。

缺乏「連線系統」的挑戰

IHL集團指出,自動化倉儲的最終目標是電腦視覺(Computer Vision),這也是AI在致力改善業者營運時必須學習和演進的地方。電腦透過學習很快就能夠辨識和組織庫存,甚至可以進行各種庫存的品質管制,不需要人工監督。此外,若業者同時擁有好幾座倉庫,每座倉庫所在地點的AI都能夠相互溝通,如此就可以找出最佳的物流解決方案。供應鏈使用AI也是趨勢所向,為零售業者提供AI解決方案的Symphony Retail公司在調查中指出,供應鏈渴求包括更多機器學習和AI等科技。該公司的調查發現,48%零售商認為他們的預測技術非常差,不僅如此,供應鏈和物流中心缺乏統一協調,已成為零售商面臨的一大問題,但這也為這些領域的AI業者帶來更多商機。

Symphony Retail公司調查還發現,零售商面臨的挑戰是缺乏「連線系統」,36%的受訪者表示,針對商店和電子商務的訂單,他們有個別的需求規劃、補貨、分銷和訂單管理系統。顯而易見的是,截然不同的需求補貨系統會顯著降低效率。但這場走向AI的競賽,也凸顯了供應鏈的難處。在Symphony Retail報告中,有43家零售商表示,他們認為所使用的科技無法滿足業務需求,這可能使業者的營運效率下滑,甚至可能因儲存過多或過少的產品而導致營收損失;另有43%的受訪者表示,他們面臨的挑戰是不能即時看到所有供應鏈的庫存。

至於在建置AI部分,有1/3調查受訪者表示,他們已在供應鏈管理系統部署AI,另有1/4表示,他們正在努力實現這一目標。換言之,零售業及物流業部署機器人AI已成為一股不可逆轉的潮流。估計到2022年,倉儲機器人市場將成長到約44.4億美元。

家樂福拚當庫存先知

未來幾年零售業將會重金投資AI,使業者能差異化與改善提供給客戶的服務,包括客製化服務的平台,以及提供即時客服的聊天機器人,以達成零售業者提供個人化顧客體驗的目標。根據Juniper Research公司的一項研究,全球零售業花在AI的支出,將由2018年的20億美元增至2022年的73億美元。

連家樂福集團(Carrefour Group)也求助AI來預測需求,這個佈局全球30多個國家,超過12,200家門市的法國連鎖超市集團,決定採用SAS Viya平台以協助減少浪費及缺貨,分析從商店、倉庫和線上訂單所獲得的資料並提供預測。經過18個月的測試,家樂福將在門市部署SAS的AI技術,實施後將使家樂福專門針對其特殊需求預測建立演算法。需求預測並不是什麼新鮮事,過去幾十年來,企業大多採用迴歸分析(Regression)等較傳統方法,這些技術有時難以產生想要的結果。如今,SAS等科技公司表示,AI能利用供應鏈產生的大量資料改善需求預測過程。

法國家樂福預測總監諾爾方塔納(Franck Noel-Fontana)說:「SAS Viya部署將使我們能夠在供應鏈優化方面向前邁進一步。AI將為我們的團隊騰出時間,專注於開發差異化的預測策略,最大限度地滿足客戶的期望,同時減少浪費。」

以往,零售商經常依靠多進貨來防止某一項物品缺貨。但Symphony Retail公司指出,這可能使公司花錢購買或許賣不出去的產品,它並表示:「使用傳統的需求預測系統,是將資料輸入電腦,然後電腦將這些資料應用於靜態的、預設好的一套規則,以便進行分析並產生結果;相較之下,透過機器學習,電腦變得具適應性,可動態回應資料變化,然後更新預測。」

家樂福並不是唯一尋求新興技術改進預測的公司。運動用品大廠Nike也指出了「需求預測」的重要性,公司財務長坎皮恩(Andy Campion)表示:「這可能會增加該公司的利潤率。」

連自動販賣機業者也在擁抱此一趨勢,零售情報業者PSFK和Microsoft在報告中凸顯出Mars Drinks公司如何利用AI來改善其自動販賣機的庫存策略,Mars Drinks正使用微軟技術,使其能夠「利用遠端感應器和預測運算,以最佳方式維持庫存水平、了解消費者互動,並根據假日和天氣等環境因素以了解需求變化的原因」。

【本文出自《能力雜誌》2019年3月號;訂能力電子雜誌;非經同意不得轉載、刊登】

讓過去留在過去 美國鋼鐵城第二人
文/胡林

在2007年左右,網路上經常可看到匹茲堡1棟房子售價僅為1美元的廣告,映照了這座城市在後工業化時代的沒落悲歌。但如今的匹茲堡已變得炙手可熱,它是「最佳居住城市」和「美國就業城市」排行榜上的常客,更被譽為下一個科技行業的熱點,甚至像美國鋁業公司(Alcoa)等老牌製造商也搬回這座城市。

匹茲堡曾有過風華歲月,在1870年至1910年的黃金時代生產了全美60%的鋼鐵。但1970年代工業開始衰敗,「鋼都」匹茲堡和「汽車城」底特律等城市因人口大量流失、高失業率等困境而迅速沒落。昔日的鋼鐵風光就此成了美國的「鏽帶」(Rust Belt)。然而,究竟是什麼使匹茲堡復甦,搖身變為適合居住、工作以及永續發展的城市?

CMU領頭 開發新創未來式

就像德州的奧斯汀(Austin)、北卡羅來納的羅利(Raleigh)一樣,匹茲堡建立起以大學為核心的科技重鎮。卡內基美隆大學(Carnegie Mellon University, CMU)是匹茲堡創新的中心,也是1980年代自駕車的誕生地。CMU於1979年成立機器人研究所,該校的國家機器人工程中心則將學校發明的技術加以商業化,使生鏽的「鋼都」變身「機器人城」。該校透過與產業界和政府的密切合作,吸引自駕車產業進駐,該市擁有1個龐大的Google園區,也是Uber公司自駕車試點計劃的所在地。除此之外,匹茲堡也是持續成長的新創生態系大本營,創造、培育年輕公司是帶來城市經濟繁榮的關鍵,匹茲堡擁有許多強大的支持單位,包括大學、「創新工作坊」(Innovation Work),以及許多其他機構。例如:育成中心AlphaLab輔導大學畢業生進入業界,同時CMU也扮演協作和創業活動的推手。最著名的例子是該市孕育的餐廳等候服務業者Nowait,2017年3月獲得舊金山餐廳評等應用軟體Yelp青睞,以4,000萬美元收購。蓬勃的新創風氣,讓2014年∼2016年匹茲堡的「小企業創新研究/小企業技術轉讓」(SBIR/STTR)受惠者,達到全美平均值的10倍之多。

別提當年勇 機器人城是新開始

這股機器與新創的浪潮,也悄無聲息地融入城市生活中。匹茲堡國際機場首位女性執行長卡索蒂斯(Christina Cassotis)希望從遊客下機的那一刻就能感受到這座城市的經濟創新。該機場與CMU合作開辦了1座「創新實驗室」,試驗自動化和機器人如何幫助機場「更有效率經營,以增加營收、改善乘客體驗」。

從CMU分拆出去的新創企業RE2 Robotics,開發機器人手臂和水下機器人,以執行對人類有害的任務;另一個分拆的Bossa Nova Robotics則在全美包括沃爾瑪(Walmart)在內的50家商店建置掃描庫存機器人。

也許匹茲堡「讓過去留在過去」的能力,造就了它比底特律、克里夫蘭、密爾瓦基等鏽帶城市更快成功的決心。在高失業率下,匹茲堡不再砸更多錢投資鋼鐵,轉而率先打造保健、醫藥和教育,以及機器人等產業。因此,該市的平均所得也比克里夫蘭及密爾瓦基還高,匹茲堡的平均周薪由2001年的662美元增到2016年的1,011美元,相形之下,克里夫蘭由682增到962美元、密爾瓦基從680增到979美元。

創業家史蒂芬(Dietrich Stephan)在CMU及匹茲堡大學完成大學和研究所學業,之後20年他並未定居該城市,直到2012年他在匹茲堡看到了機會,從矽谷搬回了這座城市。史蒂芬創立了LifeX,為早期健康科學研究公司提供基礎設施和資金,以尋求將其商業化。這位擁有14家公司的創業家在比較匹茲堡與矽谷時說,「兩者在創新方面同樣出色,但匹茲堡的創業家更為飢渴。匹茲堡傳統上是一個藍領城鎮,人們願意努力工作以實現目標,很少想依靠福利救濟金過活。」

有idea 商業資本就跟著來

威斯康辛州麥迪遜(Madison)的境遇與匹茲堡類似,是另一座靠區內大學而絕地逢生的城市。該市非營利的「威斯康辛校友研究基金會(WARF)加速器計畫」,是第1個國家指定的專利和授權組織。自1925年以來,該組織提供從資金到建議,將威斯康辛大學麥迪遜分校(UW-Madison)的研究和創新轉化為具有商業前景的技術。

充滿希望的氛圍改變了麥迪遜這座城市的樣貌。艾克哈特(Jon Eckhardt)是美國最好的創業加速器之一─Gener8tor的共同創辦人,他在15年前就搬來麥迪遜,最令他振奮的是「目前城市氣氛的改變」。艾克哈特感受到:「人們更注重行動,並且更多地參與創業社群。」

威斯康辛州的轉變更吸引了商業資本的注意力,在距離首府麥迪遜約50哩的貝洛伊特(Beloit)正在經歷經濟復甦,這得歸功於ABC Supply Company的共同創辦人韓德瑞克斯(Diane Hendricks)。ABC Supply Company是美國最大的屋頂經銷商,擁有700多個據點和90億美元的銷售額,她在貝洛伊特的城市發展計畫中投入了數百萬美元,是這座城市推動商業發展的引擎之一,她的投資範圍從房地產,甚至跨足到北星(NorthStar)醫療放射性同位素等公司,這家醫療公司生產用於診斷癌症的重要材料鉬-99(mo-99)。

強力發展的產業也為城市帶來成長,在威斯康辛州的維洛納市(Verona),健康紀錄公司Epic Systems僱用了約1萬名員工,他們大多住在附近的麥迪遜,同時對麥迪遜及維洛納的經濟產生了重大影響。根據《富比士》(Forbes)雜誌2018年的名單,Epic創辦人兼執行長佛克納(Judy Faulkner)已經位居全美第3的白手起家女富豪。

不只舊換新 活化轉型也是重點

不論是匹茲堡,還是麥迪遜等,這些一度沈寂的城市都正竭盡所能引進新科技和新興產業,以吸引新的年輕人才進駐。比如密蘇里(Missouri)州堪薩斯(Kansas)市正在部署公共Wi-Fi以縮小數位差距並即時蒐集數據,包含汽車平均要花多少時間才能找到停車位等民眾關心的問題,以便讓決策者了解基礎設施應如何設計。

除此之外,僅靠大學並不足以吸引有技術的勞工,想拉攏聰明的年輕人才,就得創造他們喜歡的東西,例如:藝術場景、時尚街區和熱鬧的市中心。匹茲堡文化信託基金會就由過去的工業巨頭創建的基金會資助,以便於創造這些「人才拉力」。隨著產業的來來去去,若不考慮如何改變以前遺留下來的東西,例如:活化閒置的廠區以及舊產業的勞工,那麼城市就無法真正轉變為未來的「智慧」城市。城市除了要專注於邀請新的人才和新經濟,也要同時思考老經濟體的工人要如何培育和發展,為城市真正帶來改變。

【本文出自《能力雜誌》2019年3月號;訂能力電子雜誌;非經同意不得轉載、刊登】

 

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